(Foto: Russ Isabella-USA TODAY Sports)

A los 78 años y tras una larga lucha con dos enfermedades que lo acompañaban hace tiempo, como lo eran el mal de Parkinson y demencia con cuerpos de Lewy, murió Jerry Sloan, uno de los entrenadores más exitosos en la historia de la NBA. Había conseguido 1127 triunfos al frente de los Utah Jazz, colocándose entre los DTs más exitosos de todos los tiempos.

Además, logró llevar a la franquicia de Salt Lake a los playoffs en 19 de las 23 temporadas que estuvo al frente del equipo, entre la temporada 1988/89 y la 2010/11. Por si fuera poco, ganó siete títulos de división y alcanzó las finales de la liga en dos oportunidades: 1997 y 1998. Lamentablemente, en ambas tuvo la mala suerte de tener que enfrentar a uno de los mejores equipos de la historia, como lo eran los Chicago Bulls.

Pese a que su carrera al frente del equipo inició en 1988, él ya llevaba varios años trabajando para la organización ocupando diferentes puestos, como scout y asistente, puesto en el que estuvo entre noviembre de 1994 y diciembre del '88. Al ser nombrado como entrenador principal, reemplazando a Frank Layden, se convirtió en el sexto head coach en la historia de los Jazz.

Un dato que eleva su trayectoria como entrenador de Utah es que, mientras él estuvo 23 años al mando del mismo equipo, en las otras 29 franquicias se dieron un total de 245 cambios de entrenadores. Además, en ese transcurso mayor tuvo la oportunidad de dirigir a 133 jugadores diferentes. Entre ellos se destacan Karl Malone, John Stockton, Jeff Hornacek, Mark Eaton y Darrell Griffith. A todo estos, la organización les retiró los dorsales.

En 2009, cuando estaba aún en actividad, fue inducido al Salón de la Fama como entrenador. En la gala, también fueron seleccionados John Stockton y Michael Jordan, dos jugadores que marcaron su época más gloriosa al frente de los Jazz. No solo dirigió a Utah, sino que también comandó las acciones de Chicago Bulls, donde estuvo tres temporadas y accedió a una postemporada. En esta fase alcanzó un total de 98 triunfos entre los dos equipos, la sexta mayor marca entre los entrenadores de la liga.

Estando al frente de los Jazz llegó a dirigir un total de 1809 juegos, todos de manera consecutiva en una sola franquicia, que es la segunda mayor cantidad en este apartado para un entrenador de la NBA, de las cuales obtuvo 1127 triunfos, lo que también lo deja en el segundo puesto histórico. Sloan tiene la particularidad de haber sido el quinto entrenador en alcanzar los 1000 triunfos en su carrera, pero con el dato de que fue el primero en hacerlo en un solo equipo.

Fue elegido Entrenador del Mes de la conferencia Oeste diez veces y, durante el entretiempo del juego 3 de las finales de 2016, recibió el Chuck Daly Lifetime Achievement Award, entregado por la Asociación Nacional de Entrenadores de Básquet. La ceremonia la compartió con K. C. Jones, histórico director técnico de los Celtics.

Pero no solo fue entrenador, en algún momento también estuvo dentro del campo de juego pero como jugador. Se desempeñaba como alero (en ocasiones oficiaba de escolta), y fue drafteado en 1965 por los Baltimore Bullets en la 19na posición, equipo en el que disputó únicamente su primera temporada. Luego de eso llegó a los Chicago Bulls, donde estuvo diez años, hasta 1976, el resto de su carrera. Integró seis veces el mejor quinteto defensivo de la liga y fue seleccionado para disputar dos All Star Games (1967 y 1969). Un dato no menor es que su dorsal, el #4, fue el primero en la historia en ser retirado por los Bulls, curiosamente el equipo que lo privó de tener al menos un título como coach.